Un pygargue à tête blanche porte un plumage brun avec une tête et une queue blanches. Il a un bec jaune qui est légèrement crocheté à son extrémité. Leurs pieds n’ont pas de plumes et leurs doigts courts ont des griffes pointues et puissantes qui les rendent extrêmement bien équipés pour attraper leurs proies. Ils tiennent leurs proies dans leurs griffes et s’envolent dans le ciel à des altitudes immensément élevées. Les mâles et les femelles ont des caractéristiques identiques, mais les femelles sont plus grandes que les mâles. On peut identifier leur sexe si on les repère ensemble dans une paire. Sinon, un profane ou un observateur d’oiseaux ne peut que deviner.

Le pygargue à tête blanche pèse généralement de sept à dix livres et mesure environ trois pieds de la tête à la queue. Les adultes ont une envergure d’environ sept pieds. Les femelles pèsent environ quatorze livres. L’oiseau n’obtient sa face et sa queue blanches distinctives que lorsqu’il atteint l’âge d’environ cinq ans. La durée de vie moyenne d’un pygargue à tête blanche est de 15 à 20 ans. Cependant, il peut survivre à l’état sauvage pendant une trentaine d’années. Un exemple intéressant d’un pygargue à tête blanche captif mort à l’âge de 48 ans vient de West Stephentown, New York, et c’était probablement le seul pygargue à tête blanche à avoir survécu si longtemps.

Subsistance

Le pygargue à tête blanche se nourrit principalement de poissons, ce qui explique précisément pourquoi il réside à proximité de grandes sources aquatiques, en particulier marines. Il dévore particulièrement le saumon et la truite. Outre le poisson, qui semble être son favori, il consomme aussi des rongeurs et des serpents. Parce qu’il s’agit essentiellement d’une espèce piégeuse, il se nourrit aussi bien de carcasses d’animaux en décomposition que de déchets. D’autres animaux comme les lapins, les rats musqués, les cerfs, les canards, les oies et les hiboux font également partie du régime alimentaire du pygargue à tête blanche. Ils volent aussi parfois la nourriture d’autres oiseaux.

L’oiseau a une façon très intéressante de capturer ses proies. Il plane dans les airs au-dessus du plan d’eau et suit ses proies qui nagent en dessous. Il descend ensuite rapidement dans les eaux, saisit la proie dans ses griffes et l’arrache avec la plus grande force, puis revient en haute altitude et se dirige vers un perchoir pratique. Tout cela se fait en quelques secondes. L’exploit de chasse le plus fascinant est réalisé par des pygargues à tête blanche lorsque deux ou trois d’entre eux agissent en coordination tout en attrapant leur proie. Tandis que l’un d’entre eux parvient à distraire la victime potentielle, les autres la traquent très confortablement par derrière.

L’accouplement et l’élevage

Notamment, chaque fois qu’un pygargue à tête blanche s’accouple avec un compagnon, ils restent ensemble pour le reste de leur vie. Cependant, si au fil du temps, l’un d’eux disparaît ou meurt, l’autre choisit un autre partenaire. Sexuellement, ils deviennent adultes à l’âge de quatre ou cinq ans et c’est à ce moment que les femelles deviennent capables de pondre des œufs et de donner naissance à leurs petits.

Au cours de cette phase, le mâle et la femelle ont construit un nid de bâtons, à une hauteur considérable, généralement sur une cime d’arbre. Dans les cas où le lieu de reproduction est à court d’arbres, ils nichent sur le sol même, les deux parents s’occupant davantage de leurs œufs. Chaque année, les femelles pondent entre un et trois œufs et les deux parents ont tendance à prendre soin d’eux à tour de rôle. C’est-à-dire que pendant que l’un des parents couve les œufs, l’autre part en quête de nourriture et d’objets nécessaires à la construction d’un nid.

Malheureusement, tous les jeunes pygargues à tête blanche ne peuvent pas voir la lumière du jour. Selon les études, leur taux de mortalité est estimé à 72%. Les œufs ainsi que les oisillons et les juvéniles sont exposés à des dangers, en particulier à cause des prédateurs et des substances toxiques telles que les polluants et les pesticides.

Déclin, mise en danger subséquente et rétablissement

Le pygargue à tête blanche était autrefois un spectacle courant dans toute l’Amérique du Nord, mais sa population a commencé à décliner à un rythme alarmant au XXe siècle, en raison de divers changements naturels et imposés par l’homme. Alors que leur population était estimée entre 300 000 et 500 000 habitants dans les années 1700, elle a chuté drastiquement à environ 1 000 dans les années 50. Il y avait environ 30 000 à 80 000 pygargues à tête blanche au moment où l’oiseau a été adopté comme symbole national des États-Unis en 1782. Voici les raisons pour lesquelles l’espèce est devenue une espèce en voie de disparition :

La croissance de la population humaine les a amenés à chasser de nouvelles terres pour s’y établir. Il en est résulté une déforestation à grande échelle qui a entravé l’habitat naturel du pygargue à tête blanche qu’ils ont finalement perdu.

Il existe une relation inverse entre la population des humains et la population des aigles. La chasse et la pêche excessives de la population humaine, qui ne cesse de croître, ont entraîné une pénurie de proies, ce qui a eu un effet négatif sur le nombre de pygargues à tête blanche.

Une autre raison importante de la mise en danger était la réduction de l’épaisseur des coquilles d’œufs, principalement en raison de l’utilisation intensive de DDT et d’autres pesticides. Cet amincissement des coquilles des œufs les a fait se briser avant qu’elles ne puissent éclore, ce qui a entraîné l’épuisement de leur population.

La chasse illégale et le braconnage, ainsi que le braconnage, constituaient également une menace majeure pour leur existence.

La contamination de l’eau et l’utilisation abondante de pesticides nocifs, s’ajoutant à la pollution environnementale déjà croissante, menaçaient leurs sources de nourriture en les empoisonnant dans une large mesure.

Le pygargue à tête blanche était également menacé par les agriculteurs et les pêcheurs. De nombreux agriculteurs semblaient les traquer parce qu’ils pensaient que les oiseaux représentaient une menace potentielle pour leur bétail. Un exemple similaire vient de l’Alaska où environ 100 000 pygargues à tête blanche ont été mis à mort par les pêcheurs de saumon qui craignaient qu’ils représentaient une menace pour leur gibier.

Un grand nombre de pygargues à tête blanche ont été tués par électrocution, l’oiseau s’est perché sur une source d’énergie à haute tension ou a volé dedans et est mort instantanément.

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